Millennials Welcome! Young women are revolutionizing the startup scene despite conflicts in MENA

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The start-up scene in the Middle East and North Africa region is booming. The growing number of incubators and accelerators that can be found from Beirut, Ramallah, Gaza to Cairo and Casablanca have gained recognition beyond the region. Our team at the MENA Youth Platform has been studying the emerging trends, and one thing is clear: the next revolution will look very different, and young women are at the forefront of innovation such as artificial intelligence. Impressively, a new startup-ecosystem index shows how Tunis and Amman lead the MENA crowd based on an assessment of available human capital, access to finance, the vibrancy of the startup scene, available ICT infrastructure, an enabling macro-context, and global market access.

Trend #1: Young women are at the center of this rapidly growing trend, exploring new value chains and expanding market niches. In fact, according to the Women’s Entrepreneurship Report, women entrepreneurs in MENA are 60% more likely than their male counterparts to offer innovative solutions, and about 30% have international reach – again, exceeding male-led enterprises. The reason for this is simple – young women lead startups in tech, finance, and entertainment, such as the region’s leading Arabic audio book producer, Masmoo3, straight out of Amman. Or take the tech startup Hello World Kids,  a coding program founded by Hanan Khader that has taught coding to 35,000 kids in Jordanian public primary schools, enabling them to use their analytical thinking, problem solving, and creativity-  skills that can help build a successful life.

Trend #2: Many women-led startups are leading social entrepreneurship. Selma Ben’akcha and Meriem Nadi co-founded the Moroccan manufacturer Alternative Solutions, which uses palm tree waste from the date harvest to produce stylish wooden boards and furniture. The lifestyle brand and social enterprise Up-fuse is another social impact company founded by two young Egyptian designers, Yara Yassin and Rania Rafie, who were among the winners of the World Bank’s recent We MENA competition. Their start-up produces bags from recycled materials sourced from Cairo in fair working conditions in collaboration with a local NGO. These are just a few examples, and there are women-led startups everywhere!

Trend #3: Countries hosting many refugees are experiencing a lot of pressure- women entrepreneurs are even turning those situations into opportunities. Aline Sarah has Lebanese roots and is the young woman behind Natakallam, a startup that leverages the gig economy to provide online work opportunities for Syrian refugees. In Lebanon and Jordan, the World Bank’s S4YE initiative is supporting a youth employment program for young men and women focused on creating digital jobs, training cloud-ready tech entrepreneurs, and with a special component to connect disadvantaged youth in rural areas with the digital economy.

Young women are not afraid of leading innovations in conflict-affected countries. Entrepreneurship in those countries is critical to promote the economic inclusion of youth resulting from lack of jobs. In Iraq for example, a new World Bank supported Youth Project assists 3,000 conflict-affected young people (half of them women) in entrepreneurial works and youth-led community projects. In the future, reviving cities that have seen conflict such as Mosul, Aleppo, or Taiz will require supporting a vibrant ecosystem for young entrepreneurs to create more jobs, and especially supporting young women.

Trend #4: For the development community, social innovation is one the most important transformative trends in the region. Social innovators are leaders that are driven to create progress for the sake of people, not profit. In Jordan, a group of young women and men founded Parachute16, an agency that aims to change the culture and ecosystem regarding entrepreneurs in the country, reaching young people and students. The Parachute16 team established nearly 90 innovation labs and incubators for youth throughout Jordan in partnership with national and international organizations.

It’s more than just business – for millennials entrepreneurship is about social impact. New startups range from for-profit to high social impact, and most startups aim to achieve both. In Jordan, The World Bank is supporting another project called Shabab Gadha (“Youth Can”). It aims to engage 3,000 social innovators (half of them young women) and youth-led community groups with seed funding to bring positive disruption into their communities. In another example from Sidi Kaouki in Morocco, the World Bank supported Open Village ecosystem promotes open source initiatives beyond just the collaborative online realm but also into the real world, hosting a number of women-led initiatives.

Trend #5: The entrepreneurial spirit can be found regardless of formal education. For example, nearly half of 5000 micro-entrepreneurs in Morocco recently supported by the World Bank were women without a formal high school degree. Above all, young men and women are a source of hope. They have the energy and perseverance to drive social change and create a new Middle East and North Africa region. Let’s roll up our sleeves and support more young women and men in their drive for social innovation and startups, not just through technology and capital, but also by expanding the entrepreneurship ecosystems!
 

Authors

Tobias Lechtenfeld

Social Development Specialist

Join the Conversation

N'GUESSAN Ayéchin Vierge
March 29, 2018

Je suis Ivoirien et diplômé en gestion de projet.
Je suis en pleine phase de création d'un réseau africain de coaching des TPE, PME et PMI.
Je désire vivement rentrer en contact avec la cellule d'encadrement de la banque mondiale pour la réussite de ce projet d'envergure.
Vierge Ayéchin N'GUESSAN
Gestionnaire projet
Mob1:+22508003174
Mob2:+22503004178
Mob3:+22555520294

ZIAO KAWEREDIO
March 29, 2018

Je suis touché par cette volonté qui anime mes sœurs du moyen orient et je leur adresse mes félicitations et encouragements pour les jours à venir. Egalement mes mots de reconnaissance et remerciement à la banque mondiale pour tous ces soutiens sans faille qu'elle déploie ou accord aux jeunes.
ma question sinon ma préoccupation est la suivante: comment bénéficier d'un financement de la banque mondiale ou une de ses filiales dans le cadre de l'exécution d'un projet?
NB: je suis de la côte d'ivoire situé en Afrique de l'ouest où l’accès au financement pose encore d'énormes problèmes pour le développement des start-up.

Danon
April 02, 2018

Bonjour Ziao,
Votre commentaire me force a vous écrire pour voir dans quelle mesure nous pourrions collaborer. Par exemple je suis intéressé par l'enseignement du codage aux enfants. Tu as certainement d'autres idées en tête.
Cordialement
Danon
+33781019496

Aboudou
March 29, 2018

Cet article est veritablement important en ce qu'il étale des possibilités nouvelles qui pourraient être explorées par la jeunesse des autres contrées telle l'Afrique.
Le plus souvent, les femmes et nous la jeunesse avons juste besoin d'entendre de telles histoires de succès pour déverrouiller les blocages psychologiques qui freinent notre élan vers la réalisation de nos rêves.
Il y a véritablement en Afrique des niches rentables et très peu concurrentielles pouvant ailier passion et utilité sociale. Malheureusement, la jeunesse n'est formée que pour être de meilleures chasseurs d'emploi. Ils sont rares ceux et celles qui osent créer plutôt que chercher leur emploi.
Pourtant chaqu'un, quelle que soit sa provenance et sa situation actuelle, a une richesse quelconque a promouvoir. Aider chacun à retrouver sa voie d'acteur du changement serait salutaire et permettra à chacun de faire de sa différence les fondements de sa richesse.
Le gaspillage des ressources c'est le fait aussi de vivre sans pourtant mettre au service du monde, sa richesse...
Depuis le Burkina Faso, je vous remercie pour cet inspirant article!
"Aboudou Sawadogo"

Anonymous
April 01, 2018

Merci pour l"article et le commentaire
Le curriculum de l'education devrait intégrer l'esprit d'entreprise chez l'enfant. Notre système d'education actuel en Afrique ne prépare pas nos jeunes à la création et créativité.
Le modèle MENA de réseau d'incubateurs est saluer et doit être vulgarise en Afrique sub Sahara.

Enrichetta Bellini Fornera
March 29, 2018

Thanks. That really very impressive ad valuable

Mohamed choge
March 29, 2018

Les femmes ont belle et bien la capacité de développer l'Afrique ; les exemples cités confirment qu'avec un petit pousse que nos braves soeurs,femmes...sont capables de réussirent la où nous avons tomber bravos aux femmes et à la banque mondiale

Modibo Kane Diallo
March 30, 2018

Après avoir lu cet article très inspirant sur l'entrepreneuriat féminin, en fin sur l'entrepreneuriat jeune en général au moyen orient et en Afrique du nord je constate une réelle détermination des jeunes à prendre leur destin en main et être acteurs de changement dans leur communauté respective à travers des startups innovantes. Par ailleurs, suis également un jeune entrepreneur d'Afrique de l'Ouest et nous avons aussi comme vocation d'impacter positivement nos communautés à travers des projets innovants ; mais seul bémol comme la dit précédemment ZlAO dans son commentaire l'accès au financement reste et demeur un frein au développement entrepreneurial en Afrique, précisément en Afrique de l'Ouest. Modibo Kane Diallo depuis le Mali. Merci

BERGU Mahama Dugunaa
March 31, 2018

Very impressive for the young women innovators. They should keep it up!