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En cifras: la importancia de los manglares en la protección de las zonas costeras

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© Ursula Meissner/The Nature Conservancy
© Ursula Meissner/The Nature Conservancy

La temporada de huracanes en el Atlántico norte comienza oficialmente el 1 de junio, y se pronostica que las tormentas serán de nuevo peores que los promedios anteriores. Esto sería malo, ya que 2017 fue el año más costoso en la historia en términos de los daños causados por las tormentas en las zonas costeras. Las comunidades y los países en todo el Caribe y el sureste de Estados Unidos fueron los más afectados. Para reducir estos riesgos, es esencial tener soluciones en materia de resiliencia.

Existe cada vez más evidencia, aunque en gran medida anecdótica, que los manglares y otros hábitats costeros pueden cumplir una función importante en la defensa de los litorales. Sin embargo, ha sido difícil convencer a la mayoría de los Gobiernos y las empresas (p. ej., compañías aseguradoras, hoteles) para que inviertan en estas defensas naturales dada la carencia de evaluaciones rigurosas acerca de estos beneficios.

Por ello en 2016, The Nature Conservancy se asoció con el Banco Mundial y científicos del mundo académico y de los sectores público y privado para identificar cómo hacer una evaluación rigurosa de la protección contra inundaciones y de los beneficios de los hábitats costeros. (PDF, en inglés) En resumen, recomendamos que se evalúe este servicio de ecosistema mediante técnicas y modelos de los sectores de la ingeniería y de los seguros y los riesgos, aplicando la metodología de la “función del daño esperado”. Este enfoque evalúa la diferencia en las inundaciones y los daños causados por estas con o sin hábitats costeros, como manglares a lo largo de la distribución completa de la frecuencia de las tormentas (p. ej., 1 cada 10 años, cada 25 años y cada 100 años).

En conjunto con el Instituto de Hidráulica Ambiental de la Universidad de Cantabria (“IH Cantabria”), posteriormente pusimos a prueba este enfoque con el Gobierno de Filipinas para evaluar los beneficios de los manglares en todo el país. Averiguamos que sin los manglares los impactos anuales de las inundaciones en la gente y la propiedad aumentarían aproximadamente en 25 %, (PDF, en inglés) afectando especialmente a algunas de las comunidades más vulnerables desde el punto de vista social.

Ahora, hemos aplicado estos enfoques a los manglares a nivel mundial, (i) esto es a través de más de 115 países y 700 000 kilómetros de zonas costeras, con el apoyo de la Iniciativa Internacional para el Clima de Alemania. (i)

Cada año, los manglares protegen de las inundaciones a millones de personas en todo el mundo, y propiedades avaluadas en miles de millones de dólares. Los resultados de nuestro trabajo muestran el efecto importante que la presencia de los manglares tiene en la magnitud y los daños de las inundaciones costeras causadas por ciclones tropicales extremos y la cada vez mayor cantidad de acontecimientos “cotidianos”. Si los manglares no existieran hoy, 18 millones más de personas sufrirían los impactos de las inundaciones anualmente, esto es un aumento de más de 39 %. (PDF, en inglés) Los daños a la propiedad anuales aumentarían en 16 %, o USD 82 000 millones. En la actualidad, solo en Vietnam, India y China, los manglares protegen de las inundaciones a más de 12 millones de personas. En conjunto con Estados Unidos y México, estos países ahorran en este momento USD 57 000 millones en daños a la propiedad residencial e industrial todos los años gracias a los manglares que aún existen en sus territorios. También encontramos que, en general, el efecto proporcional de los manglares es de hecho más alto para las inundaciones más frecuentes y menos extremas. Si los manglares desaparecieran, un 32 % más de personas se verían afectadas por inundaciones 1 vez cada 10 años, mientras que un 16 % más de personas sufrirían esta situación 1 vez cada 100 años.

Hemos trabajado también con Bündnis Entwicklung Hilft, (en alemán) una alianza de grupos de ayuda con sede en Alemania, a fin de combinar nuestra información sobre la reducción de la exposición a (inundaciones) con cálculos de la vulnerabilidad derivados de su índice de riesgos mundiales para identificar los países donde es posible que los manglares tengan los mayores beneficios para reducir los riesgos en general. Estos análisis resaltan la importancia de los manglares, particularmente para los países en África occidental y sudoriental, como Guinea, Mozambique, Guinea­Bissau, Sierra Leona y Madagascar.

Estos resultados grafican cómo nuestros ecosistemas naturales suelen ser más valiosos para nosotros de lo que sabemos, y protegerlos beneficiará directamente tanto a las personas como a la naturaleza. Entre 1980 y 2005, el 19 % de los manglares del mundo desapareció, lo que aumentó la exposición a peligros costeros debido al desarrollo y aumentó la vulnerabilidad a raíz de la falta de protección del litoral. Los enfoques convencionales para proteger las zonas costeras tienden a centrarse solo en la construcción de infraestructura, ignorando la posible importancia de la conservación de los hábitats naturales para la defensa costera. Nuestros estudios tienen el objetivo de cambiar esa dinámica y mostrar el gran valor que entraña mantener nuestros manglares y otros hábitats costeros en sus sitios para nuestra propia protección.

Estamos ahora trabajando con el sector público (p. ej., organismos de gestión del riesgo de desastres) para ayudar a orientar mejor el gasto destinado a la recuperación después de un desastre usando estas evaluaciones, así como con el sector privado (p. ej., compañías aseguradoras), incluidas las firmas Swiss Re y Munich Re, para desarrollar mecanismos de financiamiento innovadores que apoyen la restauración de hábitats sobre la base de los beneficios que esta conlleva en la reducción de los riesgos de inundaciones.

Creemos que estas evaluaciones de nuestro capital natural espacialmente explícitas y rigurosas dan lugar a una gran cantidad de nuevas oportunidades para proporcionar beneficios a las personas y a la naturaleza.

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