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¿Qué significa en realidad "esperanza de vida al nacer"?

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Data from World Bank

Si un niño nace hoy en un país donde la esperanza de vida es de 75 años, puede esperar vivir hasta los 75... ¿verdad?

No exactamente.

El indicador sobre “Esperanza de vida al nacer” en realidad se refiere a la cantidad de años que viviría un recién nacido si los patrones de mortalidad vigentes al momento de su nacimiento no cambian a lo largo de la vida del infante. En otras palabras, se trata de ver el número de personas de diferentes edades que mueren ese año, y proporcionar un panorama general de las “características de mortalidad” de la población para ese periodo.

¿Por qué hacer las cosas de esta manera? Las limitaciones de los datos de cohortes.

Considere lo que en realidad estamos tratando de medir. Imagine que retrocedemos hacia un país en el año 1900, y que hacemos el seguimiento de cada niño nacido ese año durante toda su vida y registramos la fecha de su muerte. Conoceríamos la duración de la vida de todos los niños nacidos ese año y el cálculo de la esperanza de vida de los nacidos en 1900 (un grupo denominado “cohorte de nacimiento”) solo consistiría en hallar la media de todos sus periodos de vida.

En la práctica, no podemos hacer esto a menudo porque los datos de cohortes pueden estar desactualizados, no disponibles o incompletos. De todas formas, los datos de cohortes solamente están disponibles cuando la mayoría de los nacidos en el mismo año han llegado al final de sus vidas. En este momento, la Base de datos sobre mortalidad humana (i) muestra que las tablas de mortalidad  de cohortes están disponibles solo hasta la cohorte de nacimientos de alrededor de 1920 para varios países de Europa.

De modo que si queremos conocer la esperanza de vida de un bebé nacido en 2013 usando este método, probablemente tendremos que esperar la respuesta más de 100 años.

Afortunadamente, hay algunas técnicas estadísticas que pueden ofrecer buenas estimaciones de la esperanza de vida para poblaciones y cohortes completas.


Uso de las tablas de mortalidad

Una tabla de mortalidad refleja un panorama del patrón de mortalidad de una población en un momento dado y muestra varios conjuntos de información sobre la desaparición de una cohorte de nacimiento. Por ejemplo, esta es la parte superior de la tabla de mortalidad del conjunto de la población de Estados Unidos (i) usando las tasas de mortalidad de 2008:



Normalmente, las tablas de mortalidad se construyen aplicando las tasas de mortalidad específicas por edad de una población dada para un año determinado a una cohorte hipotética de 100 000 recién nacidos.

Estas tasas de mortalidad específicas por edad se transforman en otras columnas de la tabla, por grupos de edad de 1 o 5 años. La tabla anterior de Estados Unidos usa grupos de 1 año. Como se puede ver, estas columnas incluyen cifras específicas por edad sobre la probabilidad de muerte, el número de sobrevivientes de cada 100 000 recién nacidos hasta una determinada edad exacta x (que sobreviven a un número x de cumpleaños), el número de recién nacidos que mueren en los grupos etarios, los años-persona vividos en el grupo etario y el total de años-persona vividos por la cohorte más allá de una edad exacta x.

A partir de esta tabla de mortalidad, podemos calcular la esperanza de vida a cierta edad, y la esperanza de vida al nacer:

La esperanza de vida a la edad x se obtiene dividiendo el total de años-persona vividos más allá de la edad exacta x (columna 5 - Tx) por el número de sobrevivientes a la edad exacta x (columna 2 - Ix).

La esperanza de vida al nacer es el total de años-persona vividos más allá de la edad exacta 0 (recién nacidos - columna 5 - Tx), dividido por el número de recién nacidos (100 000).


Gráfico: Esperanza de vida al nacer (ambos sexos, 1960-2011)


Si se muestra el “número de sobrevivientes de cada 100 000 recién nacidos con una edad exacta x” (columna 2 – Ix, más arriba), se verá la curva de longevidad de una población. El siguiente gráfico interactivo muestra este índice para las mujeres en las tablas de mortalidad de 2005 a 2010. Se puede ver que en Japón alrededor del 78% (78 000 de 100 000 niñas recién nacidas) vive hasta los 80 años, mientras que cerca del 3% (3000 de cada 100 000 mujeres recién nacidas) sobrevive hasta esa edad en Sierra Leona. La esperanza de vida al nacer para las mujeres era de 47 años en Sierra Leona y 86 años en Japón durante el mismo periodo. Puede seleccionar o escribir los nombres de otros países en el recuadro que está debajo del gráfico para ver las curvas de supervivencia correspondientes.

Interactivo: Número de mujeres sobrevivientes en relación con la tabla de mortalidad por edad (2005-2010) 


Pero de nuevo esto es para una cohorte hipotética que tiene patrones de mortalidad de un determinado periodo de tiempo a lo largo de sus vidas y no muestra los riesgos de mortalidad reales que experimentarán los realmente recién nacidos en 2005-2010 durante sus vidas. Ellos enfrentarán estos riesgos de mortalidad solo si los patrones de mortalidad de 2005-2010 son pertinentes a lo largo de toda su vida. En el mundo real, un niño que nace hoy en un país donde la esperanza de vida es de 75 años, es probable que viva más de 75 años, si el nivel de mortalidad sigue descendiendo en el futuro.
 

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