Seis razones para culpar a la contaminación por plásticos del cambio climático

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Vista aérea de una zona costera con desechos plásticos
La contribución de los desechos plásticos y de la industria de los plásticos al cambio climático suele ser menos conocida o, lo que es peor, ignorada. Fotografía: Shutterstock.com.

¿Cuál es el vínculo entre los plásticos y los huracanes Sandy y Katrina en Estados Unidos, el derretimiento de los glaciares en la Antártida, las olas de calor en el verano y la erosión de las zonas costeras en Australia, y otros desastres naturales que nos afectan con mayor frecuencia? Culpamos al cambio climático por ello. Sin embargo, la contribución de los desechos plásticos y de la industria de los plásticos al cambio climático suele ser menos conocida o, lo que es peor, ignorada.

Los desechos plásticos nos rodean: se encuentran en el aire que respiramos, en los hielos glaciares del monte Everest, en el agua que bebemos, en los peces que comemos e incluso en la placenta humana (i), como se descubrió recientemente. Los plásticos también tienen impactos negativos indirectos a lo largo de su ciclo de vida, cuyas consecuencias no son visibles ni obvias.

Mientras líderes mundiales, científicos, inversionistas y activistas se reúnen en Glasgow con ocasión de la COP26, hay seis datos que vinculan el ciclo del plástico con el cambio climático y que deben tenerse en cuenta :

 

CICLO DE VIDA DE LA CONTAMINACIÓN POR PLÁSTICOS
Cortesía: Break Free From Plastic Movement #breakfreefromplastic. Traducido por el Banco Mundial.
  1. Extracción y producción: la mayoría de las personas no se da cuenta de que los plásticos se originan en los combustibles fósiles.  De hecho, la industria del plástico representa alrededor del 6 % (PDF, en inglés) del consumo mundial de petróleo y se espera que llegue al 20 % para 2050. Como resultado, debido a los procesos de uso intensivo de energía necesarios para extraer y destilar petróleo, la producción de plásticos genera enormes cantidades de emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) (PDF, en inglés).
  2. Consumo: la mayoría de las personas piensa que cuando los plásticos se desechan en los contenedores de reciclaje, se eliminan. Pero esto no sucede: solo el 9 % se recicla a nivel mundial y el resto se vierte en el medio natural.  De hecho, Asia meridional es una de las regiones que genera mayor cantidad de residuos plásticos, desechando más de 26 millones de toneladas a diario. Asia meridional es también el lugar del mundo donde se vierte el mayor porcentaje de residuos a cielo abierto: el 75 % (i).
  3. Fin del ciclo de vida: si no se reciclan ni desechan de manera controlada, los residuos plásticos generan emisiones de GEI cuando están expuestos a la radiación solar tanto en el aire como en el agua.  Alrededor de 18 millones de toneladas (i) de plásticos originados en Asia meridional no se gestionan adecuadamente y, en consecuencia, llegan el océano, donde emiten metano y etileno (i) debido a la exposición a la luz solar. El polietileno es el mayor emisor de ambos gases y es el polímero sintético que más se produce y desecha en el mundo.
  4. Reciclaje y cierre del ciclo: aunque el reciclaje podría reducir significativamente el impacto de la contaminación por plásticos en el medio ambiente y su contribución al cambio climático, solo el 5 % del total de desechos generados en Asia meridional se recicla.  Los principios de economía circular AIR (i) —evitar, interceptar, rediseñar— aplicados al cemento, el aluminio, el acero y los plásticos podrían reducir las emisiones combinadas de estas industrias en un 40 % (i).
  5. Basura marina: cada minuto se vierte en el océano el equivalente a un camión de basura de residuos plásticos.  Es una cantidad monstruosa. La contaminación generada por los plásticos en el mar se descompone en microplásticos y contribuye al cambio climático tanto a través de las emisiones directas de GEI  como de manera indirecta al afectar negativamente a los organismos oceánicos. El plancton secuestra entre 30 % y 50 % (i) de las emisiones de dióxido de carbono procedentes de actividades antropogénicas, pero después de ingerir microplásticos su capacidad para eliminar el dióxido de carbono de la atmósfera disminuye.
  6. Quema a cielo abierto: la quema al aire libre es una práctica común de tratamiento de los desechos (PDF, en inglés) en Asia meridional y en el mundo en desarrollo. La cantidad de desechos que se queman en India y Nepal en conjunto representa el 8,4 % de los residuos que se queman en todo el mundo. La quema de residuos en fuegos al aire libre genera un contaminante atmosférico grave, el carbono negro (i), y es responsable de la mitad del esmog visible en ciudades como Nueva Delhi (i). El potencial de calentamiento global del carbono negro es hasta 5000 veces mayor que el del dióxido de carbono. 

Los impactos de los desechos plásticos mal gestionados en el clima, así como en los medios de subsistencia y los ecosistemas, son un desafío de desarrollo urgente.

Los impactos de los desechos plásticos mal gestionados en el clima, así como en los medios de subsistencia y los ecosistemas, son un desafío de desarrollo urgente.  Para resolver este problema, se necesitan enfoques de economía circular específicos e innovadores. Un enfoque de economía circular comienza en la etapa de diseño del producto y en la selección de las materias primas con el objetivo de desarrollar productos optimizados para su reutilización, creando "recursos renovables" y minimizando la necesidad tanto de la eliminación final de los desechos como de la extracción de materiales vírgenes.

La buena noticia es que cada vez hay más ejemplos que se implementan en Asia meridional. En India, en todas las estaciones ferroviarias se podrá servir té próximamente (i) en tazas de arcilla biodegradables y ecológicas en lugar de tazas de plástico. La seda de araña (i) y las algas marinas (i) pueden reemplazar el plástico en diversas aplicaciones, como las bolsitas desechables, que representan el 50 % (i) de todos los residuos plásticos domésticos. En Maldivas, una novedosa colaboración (i) entre Parley for the Oceans y Adidas está incorporando plásticos marinos reciclados en la cadena de suministro mundiales de ropa deportiva. Este tipo de innovaciones y alianzas nos muestran que existen soluciones innovadoras para los plásticos marinos y el cambio climático, y que pueden ampliarse.

Autores

Nina Tsydenova

Departamento de Medio Ambiente, Recursos Naturales y Economía Azul, Banco Mundial

Pawan Patil

Banquero del campo del desarrollo, economista y emprendedor social, Universidad de Harvard, Universidad de Oxford y Escuela de Economía de Londres

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Sergio meza
26 de Octubre de 2023

Comparto plenamente su postulado de que el plástico es un actor no evaluado en su correcta dimensión en cuanto a su impacto en el cambio climático. Esto, debido a que no pienso ni creo que el efecto de cubrir la superficie terrestre en porcentajes cada vez mayores de plásticos (suelos, mares y escorrentías superficiales) sumado a su propio ciclo de vida (del plástico) no deba ser estudiado con mayor profundidad.
La alteración de las "islas flotantes" de plástico existentes en numerosos lugares de los océanos probablemente afectan no sólo en la nutrición del fitoplancton esperable, sino que a toda la cadena trófica vinculada y, son esto, el delicado balance general.
Gracias por levantar un tema como este.

Luis Escudero Vallejo
25 de Octubre de 2023

Es muy preocupante la contaminacion de las fuentes de agua, es necesario crear politicas publicas vinculadas con el uso correcto de este recurso.

Jose Alfonso Galvan Huaman
25 de Octubre de 2023

hay que convertir los plásticos en biodiesel

José Ventocilla
25 de Octubre de 2023

Muchas gracias por compartir esta información.

Luis
25 de Octubre de 2023

Muy buenos e interesantes las publicaciones emitidas, SIGAN ADELANTE Y EXITOS.

Sandra Jimenez
26 de Octubre de 2023

Las empresas son tan responsables como los consumidores y aun mas por que son wuienes tienen la posibilidsd de innovar sus ENVASES para la venta de sus productos. Los instrumentos economicos de politica ambiental tienen opciones para propiciar esta innovacion necesaria.

Horacio
26 de Octubre de 2023

Excelente nota y muy interewsante información. Ejemplos como el de Parley - Adidas deben difundirse para que se multipliquen y para cambiar conceptos arcáicos sobre las empresas multinacionales, o al menos sobre algunas de ellas. Gracias.

Pablo Siegert
25 de Octubre de 2023

Excelente articulo, pues muestra la relación directa que hay entre la mala disposición y uso de los plásticos, con el cambio climático.

César Rodríguez
13 de Noviembre de 2023

Tenemos muchos problemas de contaminación, entre otros, por plásticos; el norte de Perú está siendo afectado en su zona marino costera de manera cada vez más preocupante, la investigación permitirá proponer alternativas.